Napoleon III.

Bismarcks eigentlicher Gegenspieler in Europa

Charles Louis Napoleon Bonaparte war der Sohn eines jüngeren Bruders Kaiser Napoleons I. Aufgewachsen in der Schweiz, wo seine Familie nach dem Sturz des Onkels ein Exil gefunden hatte, entwickelte er früh den Ehrgeiz, die Kaiserwürde für die Familie zurückzuerlangen.

Kaiser per Volksabstimmung

Zwei Putschversuche, 1836 und 1840, scheiterten und trugen ihm eine langjährige Haft ein, der er sich durch Flucht nach England entzog. Erst nach der Februarrevolution 1848 kehrte er zurück und wurde mit großer Mehrheit legal zum Präsidenten der französischen Republik gewählt. Dem Ende seiner Amtszeit kam er 1852 durch einen Staatsstreich zuvor: Bestätigt durch eine Volksabstimmung ließ er sich im Dezember zum Kaiser der Franzosen ausrufen. Er regierte Frankreich 22 Jahre lang, länger als jeder andere in der jüngeren französischen Geschichte.

Wie sein Onkel Napoleon I. errichtete er ein autoritäres Regime auf populärer Basis, das einige Jahre sehr erfolgreich war. Erst außenpolitische Niederlagen und eine wirtschaftliche Rezession unterspülten ab Mitte der 1860er Jahre die Popularität des Kaisers und führten zu spektakulären Wahlerfolgen kaiserkritischer Parteien.

Hoffnung auf Sieg über Preußen

Anfang 1870 musste Napoleon III. den Führer der Opposition, Emile Ollivier, zum Ministerpräsidenten ernennen und eine neue liberale Verfassung verkünden. Seine Hoffnung, durch einen Sieg über Preußen die kaiserliche Autorität wieder zu stärken, erfüllte sich nicht. Nach seiner Gefangennahme in Sedan stürzte das Kaiserreich.

Napoleon III. wurde auf Schloss Wilhelmshöhe bei Kassel interniert, von wo aus er im März 1871 ins Exil nach England ging. Am 9. Januar 1873 starb er in Chislehurst bei London an den Folgen einer Operation.

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